Otros se mostraron reacios a hacer el cambio.

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Otros se mostraron reacios a hacer el cambio.

Sin embargo, contra las crecientes probabilidades políticas presentadas por esta oposición, y la idea de que esta oposición significa que el proyecto de ley tiene fallas graves, el presidente Trump no ha dado señales de pausa. Según The New York Times, “Él dijo que estaba preparado para presionar a los senadores reticentes al realizar el tipo de mítines estilo estadio que dirigió durante su campaña presidencial”.

Esto contrasta con la deliberación relativamente larga que se llevó a cabo para redactar la Ley del Cuidado de Salud a Bajo Precio en 2009. En ese momento, el presidente Obama y su equipo hablaron y negociaron extensamente con las partes interesadas, entre ellas proveedores de atención, grupos de pacientes y hospitales, para dar forma a y ampliar el proyecto de ley de una manera que obtenga no solo el apoyo político necesario, sino que satisfaga las necesidades de la mayor cantidad posible de estos partidos. El apoyo de la Asociación Médica Estadounidense, entre otros, tuvo consecuencias en la eventual aprobación de la ley. Si el nuevo proyecto de ley republicano ha fallado en esto, ejercer presión sobre los senadores haría poco para rectificar las insuficiencias fundamentales.

La esperanza de Trump de que se apruebe el proyecto de ley puede basarse en la idea de que otras industrias influyentes brindarán su apoyo. Aunque las corporaciones farmacéuticas y de seguros pueden perder ingresos si las personas no tienen seguro, también pueden ahorrar mucho en los recortes de impuestos. Bajo la AHCA, las compañías de seguros pagarían alrededor de $145 mil millones menos en impuestos durante la próxima década. Parte de eso vendría en forma de cancelación de los enormes salarios de los directores ejecutivos. En los casos de Aetna y Cigna, por ejemplo, la compensación anual de los directores ejecutivos se ha disparado a más de $17 millones. Según la ACA, a los ejecutivos de las compañías de seguros se les podía pagar lo que la corporación considerara apropiado, pero la cantidad que podría estar exenta de impuestos se limitó a $ 500,000.

El miércoles, el grupo de la industria de seguros America’s Health Insurance Plans advirtió a los republicanos contra la reducción de Medicaid. Aunque la competencia impuesta por la ACA no ha beneficiado los resultados de algunas aseguradoras, la expansión de Medicaid sí lo ha hecho.

Mientras tanto, las empresas farmacéuticas pagarían unos 25.000 millones de dólares menos en impuestos y los fabricantes de dispositivos médicos unos 20.000 millones de dólares. Estas pérdidas de ingresos para el gobierno no son un buen augurio para los programas federales de salud y la supervisión de protección al consumidor. La idea de que tales recortes de impuestos incentivarán a las corporaciones a invertir más en innovación se ve socavada por los márgenes de ganancias ya enormes en estos sectores, lo que significa que el dinero para la innovación está disponible en caso de que se convierta en una prioridad más alta. Tal como están las cosas, las compañías farmacéuticas se benefician enormemente de la capitalización de la investigación realizada en los centros médicos académicos subvencionados por el gobierno federal.

En estos sectores industriales, el apoyo se basará en la maximización de beneficios para los accionistas. Pero una reforma sanitaria sostenible e innovadora requiere la colaboración de los médicos, enfermeras y grupos de pacientes del país, que también se rigen por códigos éticos humanistas. En este caso, esos grupos han hablado.

En una jaula del tamaño de una caja de zapatos en su propio piso en el Edificio Anderson de la Facultad de Medicina de Baylor, dos ratoncitos blancos con orejas rosadas y colas flacas corretean sobre un lecho de tiras de mazorca de maíz. Corren de esquina en esquina, parándose de vez en cuando sobre las patas traseras para presionar sus patas contra una de las paredes de plástico transparente de la jaula. Ocasionalmente, chocan entre sí y huelen. En su mayoría, hacen lo suyo.

En otro piso del mismo edificio, jaulas más grandes albergan ratas blancas que parecen no poder mantenerse alejadas unas de otras. Saltan, luchan y ruedan. Es imposible evitar la comparación: actúan como cachorros.

“Puedes agarrar las ratas y ponerlas en tu mano y tratarlas exactamente como tratarías a un cachorro”, dice Surabi Veeraragavan, genetista del comportamiento en Baylor en Houston, Texas. El manejo regular, dice, ayuda a que las ratas se acostumbren a los científicos que las estudian. “Puedes ponerlos en tu hombro, puedes ponerlos en tus brazos; se irán a dormir enseguida. Puedes acariciarlos y jugar con ellos”.

Sostener una rata puede ser como acunar a un bebé, agrega Rodney Samaco, el genetista molecular que dirige el equipo de Baylor. “Les gusta poner su cabeza en la grieta de tu codo”, dice. Prácticamente ronronean. “Les haces cosquillas en el estómago; les gusta eso.

“¡Les encanta eso!” dice Veeraragavan.

El equipo de Baylor también estudia ratones, que estuvieron allí mucho antes que las ratas y aún las superan en número. Pero cuando Samaco y Veeraragavan hablan de los ratones del laboratorio, sus palabras son menos afectivas: los ratones son menos sociables, su comportamiento es más simple; no son tan lindos.

Si pones un ratón en tu brazo, como lo harías con una rata, no terminaría bien, dice Samaco. “Se verían muy nerviosos”, dice. “Entonces, te morderían”.

Samaco no está en contra de los ratones: los ratones han hecho innumerables contribuciones a la investigación del autismo. Pero él es entusiastamente pro-rata. Y eso lo coloca a él y a Veeraragavan en un grupo pequeño pero creciente de investigadores que han comenzado a aceptar a las ratas como modelos poderosos para estudiar el autismo y las afecciones relacionadas. Con sus cerebros más grandes y comportamientos sociales más complejos moldeados por millones de años de evolución, argumentan los defensores de las ratas, estos roedores son una adición útil a la investigación sobre las condiciones en las que las interacciones sociales salen mal.

(Leo Espinosa / Espectro)

“La gente piensa que las ratas son ratones grandes”, dice Peter Kind, neurocientífico del desarrollo de la Universidad de Edimburgo en Escocia. “Ellos no están.”

Esta idea no ha sido fácil de vender. A pesar de un número creciente de modelos de ratas disponibles, junto con la acumulación de evidencia de estudios con ratas sobre la ciencia del autismo, algunos investigadores dudan. Una razón es práctica: las ratas suelen ser más costosas de cuidar que los ratones, comenzando lumiskin opiniones reales con una inversión inicial en jaulas más grandes, nuevos equipos y tiempo dedicado a aprender a trabajar con ellas. Y después de construir una carrera en ratones, algunos investigadores simplemente no están ansiosos por comenzar de nuevo con una especie diferente.

Sin embargo, si los científicos quieren llegar a las raíces del autismo y desarrollar tratamientos efectivos, es posible que tengan que superar estos reparos, dice Michelle Olsen, neurocientífica del Instituto Politécnico y la Universidad Estatal de Virginia. Después de todo, la mayoría de los ensayos clínicos de medicamentos para el autismo han fracasado hasta ahora, incluso cuando esos ensayos siguen resultados prometedores en ratones. “Tal vez”, dice Olsen, “eso tiene algo que ver con los sistemas modelo que estamos usando”.

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A medida que aumentaba la revolución genética, fueron los ratones los que abrieron el camino. A partir de la década de 1980, los investigadores comenzaron a crear ratones que carecían de ciertos genes. El genoma del ratón se secuenció en 2002 y las tecnologías para secuenciar y manipular el ADN del ratón avanzaron rápidamente. Pronto, la secuenciación de próxima generación comenzó a identificar genes candidatos para el autismo en las personas, una lista que ahora incluye cientos. Los investigadores que querían probar la genética de los comportamientos relacionados con el autismo en un modelo de mamífero no tenían más remedio que utilizar ratones.

Hoy en día, hay docenas de modelos de ratones con autismo. Cientos de estudios publicados han relacionado genes en ratones con comportamientos repetitivos, dificultades de aprendizaje y convulsiones, entre otras características. “Ya ni siquiera puedo hacer un seguimiento”, dice Samaco. “No es que salgan una vez cada tres meses; esto está sucediendo todas las semanas”.

También están disponibles ratones con genes que pueden activarse en subconjuntos de neuronas en momentos específicos, e incluso hacer que brillen cuando se activan. La investigación del autismo en ratones está, sin duda, muy por delante del trabajo en ratas.

“Los ratones son las únicas criaturas que te miran como si pudieran derribarte, aunque sean del tamaño de tu pulgar”.

“Supongo que la gente pensó: ‘Bueno, los ratones en realidad no son tan diferentes de las ratas, y ya estamos más avanzados'” genéticamente, dice Jill Silverman, neurocientífica conductual del Instituto Davis MIND de la Universidad de California, que estudia ambos modelos de ratón y rata de autismo. “Por un tiempo estuvo bien, porque necesitábamos el mouse”.

Pero la investigación con ratones también generó mucha frustración. Durante la beca posdoctoral de Silverman en el Instituto Nacional de Salud Mental en 2007, ella y un colega sometieron a unos 15 modelos genéticos de ratones autistas de primera generación a una batería exhaustiva de más de una docena de pruebas de comportamiento. Ninguno de los ratones mostró déficits sociales que los calificarían para su uso como modelo para estudiar el autismo. “Fue extremadamente frustrante”, dice ella. “Me hizo no querer estudiar más el comportamiento social”.

Ella no está sola: incluso cuando un laboratorio relaciona una mutación con un cambio de comportamiento en ratones, otros laboratorios no han podido replicar los resultados. De manera similar, los ensayos de medicamentos en ratones han fallado repetidamente en predecir cómo funcionarán los medicamentos en las personas. Los estudios farmacológicos han usado durante mucho tiempo ratas para medir la toxicidad potencial o la eficacia de los medicamentos en las personas, en parte porque los ratones metabolizan los medicamentos muy rápido, dice Silverman.

Ese tipo de inconsistencias ha inspirado a algunos investigadores a mirar de nuevo a la rata. Esta no es una idea totalmente nueva: dada la amplia y obvia brecha social que separa a las ratas de los ratones, los científicos del comportamiento han preferido durante muchas décadas a las ratas como modelo para comprender cómo el cerebro humano produce comportamientos y cómo las personas aprenden, recuerdan e interactúan con ellos. unos y otros.

Hay una buena razón por la cual las ratas, y no los ratones, son los héroes de las historias de “Ratas del NIMH”, que relatan las aventuras de un grupo de roedores que son lo suficientemente inteligentes como para leer, escribir y escapar de su confinamiento en un laboratorio, señala Olsen, que trabaja con ratones y ratas. Las ratas reales, dice, también están llenas de personalidad, a diferencia de los ratones. Olsen recuerda una conversación reciente en una cena con un colega sobre los desafíos de trabajar con ratones. “Ella dijo: ‘Los ratones son las únicas criaturas que te miran como si pudieran derribarte, a pesar de que son del tamaño de tu pulgar'”, dice Olsen. “Los ratones son como pequeñas serpientes peludas”.

La evolución puede explicar algunas de las diferencias entre ratas y ratones, que se separaron de un ancestro común hace entre 10 y 12 millones de años. Posiblemente sea el doble de la brecha evolutiva entre humanos y chimpancés, que se dividió hace unos 6 millones de años. A medida que los dos grupos de roedores se separaron, las ratas se desarrollaron en pantanos y bosques, mientras que los ratones se adaptaron a las llanuras áridas, enfrentando diferentes presiones que dieron forma a sus comportamientos. Las ratas, por ejemplo, se sienten más cómodas en el agua que los ratones.

Para la investigación del comportamiento, el tamaño y el repertorio de comportamiento de una rata son otros puntos de venta importantes. Hasta 10 veces más grandes que los ratones, las ratas también tienen una mayor variedad de comportamientos que son más fáciles de observar. Debido a que los cerebros de rata son más grandes, ofrecen más tejido para trabajar en los análisis bioquímicos y brindan más información cuando se escanean sus cerebros. Las ratas también juegan más como jóvenes que los ratones, lo que ofrece una mejor analogía de una condición que se desarrolla en la infancia.

Las primeras ratas que carecían de genes específicos fueron producidas en 2009 por SAGE, una empresa que ahora se llama Horizon Discovery. Dos años más tarde, en la reunión anual de la Society for Neuroscience en Washington, D.C., la empresa presentó siete modelos de autismo en ratas.

(Leo Espinosa / Espectro)

Las ratas tuvieron un atractivo inmediato para algunos investigadores del autismo. Otros se mostraron reacios a hacer el cambio. Después de que Olsen comenzara a trabajar con modelos de ratas en 2013, se lo contó a un colega especializado en ratones. “Creo que se ofendió un poco”, dice ella. “Como, ‘¿Esto significa que esto niega todo lo que sucedió en el ratón porque es diferente en la rata?'”

Samaco, quien dice que ha tenido una recepción mixta por parte del público en las conferencias, está trabajando duro para enfatizar que los ratones están lejos de ser obsoletos. “No estamos aquí para decir que la estrategia de alguien es mejor o peor”, dice. “Estamos aquí para decir: ‘Pongamos esto en nuestra caja de herramientas para tratar de comprender el autismo y los trastornos relacionados’”.

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En el piso de ratas del edificio Anderson en Baylor, la puerta entre el pasillo principal y la antesala de la suite de ratas se mantiene cerrada para evitar que los ruidos fuertes asusten a los animales. Cuando los investigadores entran para limpiar jaulas o realizar experimentos, usan la antesala para ponerse batas, botines, gorros y guantes protectores. Luego, abren lentamente una de las dos puertas hacia las salas de alojamiento de ratas, donde los estantes contienen docenas de jaulas, cada una con dos o tres ratas. Tan pronto como los animales sienten que los visitantes han llegado, se levantan sobre sus patas traseras para oler a quien sea que esté allí. Luego se ponen a trabajar.

Afuera, en una sala de pruebas que se mantiene a unos 70 grados Fahrenheit y con poca luz, como una sala de cine antes de que comience la película, una rata hembra de 4 semanas de edad está sentada en un cilindro de plástico, sosteniendo una semilla de girasol en sus patas delanteras. Las cámaras graban mientras ella mordisquea furiosamente la semilla, un comportamiento aparentemente simple que ofrece una ventana a cómo aprenden los animales. Las ratas generalmente descubren cómo abrir las semillas cuando son jóvenes y conservan esta capacidad a medida que crecen y se convierten en adultos. Pero cuando las ratas se modifican genéticamente con una mutación en un gen llamado MeCP2, informó el equipo de Baylor en 2016, el proceso de aprendizaje falla.

En las personas, las mutaciones de MeCP2 provocan el síndrome de Rett, una de las principales causas de discapacidad intelectual en las niñas. El síndrome comparte algunas características con el autismo y, por lo general, causa una regresión del desarrollo a los 2 años. En las ratas mutantes MeCP2, según el estudio de Baylor, el aprendizaje ocurre normalmente hasta alrededor de las 9 semanas de edad, momento en el que las ratas se atrasan, tomando un promedio de más de 200 segundos para llegar a la semilla, en comparación con menos de 100 segundos para los controles. Esa diferencia persiste al menos hasta las 13 semanas de edad (edad adulta joven para una rata). El hallazgo sugiere que las ratas mutantes pierden habilidades motoras después de un período de desarrollo típico. La regresión también ocurre en alrededor del 20 por ciento de los niños con autismo, pero los científicos aún tienen que demostrarlo en un modelo de ratón.

El hallazgo de la regresión es uno de los pocos que han surgido hasta ahora de la investigación con ratas autistas. El primer estudio con un modelo de autismo en ratas se publicó en 2014, tres años después de que los modelos estuvieran disponibles. Mostró que las ratas macho jóvenes que carecen de una copia funcional de FMR1, el gen que está mutado en el síndrome X frágil, juegan mucho menos que los controles. Una de cada tres personas con síndrome de X frágil también tiene autismo.

“Si no se traduce de un ratón a una rata… ¿es probable que se traduzca a los humanos?”

Otro estudio, publicado en 2015 por el laboratorio de Kind en la Universidad de Edimburgo, agregó déficits de aprendizaje y memoria al perfil de las ratas FMR1. En las personas con X frágil, los síntomas cognitivos pueden variar desde problemas de aprendizaje hasta un deterioro intelectual grave. El grupo de Kind presentó a las ratas objetos aleatorios, como candelabros, tazas y modelos de buzones antiguos. Las ratas mutantes tienen problemas para reconocer objetos que han visto antes, encontraron los investigadores. Kind dice que también tiene datos no publicados que muestran que las ratas FMR1 tardan en aprender a temer un sonido o una luz que se combina con una descarga eléctrica en el pie.

Juntos, estos estudios sugieren que las ratas ofrecerán nuevos conocimientos sobre el autismo, incluso después de décadas de investigación en ratones con mutaciones similares. Los ratones FMR1 han existido desde 1994, pero los estudios con ratones han producido resultados inconsistentes: algunos sugieren que no hay diferencias de comportamiento con respecto a los controles, mientras que otros apuntan a comportamientos sociales mejorados; ninguno recuerda al autismo.